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BBC: ¿Por qué se está hundiendo el centro de California?

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En California siguen con atención la evolución en el Pacífico del fenómeno de El Niño, que según los científicos podría traer en los próximos meses cuantiosas precipitaciones al suroeste de Estados Unidos, región que está atravesando una de las peores sequías de las que se tiene registro.

Mientras llegan las tan ansiadas lluvias, la falta de agua está poniendo en aprietos a la industria agrícola del estado, la más importante del país, con una producción anual que ronda los US$45.000 millones.

Para poder regar sus cultivos los agricultores dependen cada vez más al agua de los acuíferos subterráneos y ello está teniendo un efecto que no es nuevo pero que se ha agudizado dramáticamente en los últimos años: la tierra se está hundiendo.

El algunas zonas del Valle de San Joaquín, en el Valle Central de California, el terreno se ha hundido más de un metro en la última década, en un fenómeno conocido como subsidencia.

Ello está dañando seriamente infraestructuras como puentes, carreteras y canales irrigación, de los que depende la industria agrícola para sus actividades.

Según un reciente estudio de la NASA, un área cercana a la ciudad de Corcoran se ha hundido 33 centímetros en ocho meses y parte del Acueducto de California se hundió 20 centímetros en tan sólo cuatro meses.

La Agencia Espacial estadounidense obtuvo los datos de subsidencia comparando diferentes imágenes de satélites de la superficie de la Tierra tomadas a lo largo del tiempo.

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“Irreversible”

El hundimiento de la tierra es consecuencia de la extracción masiva de agua del acuífero del Valle Central de California, que abarca una superficie de más de 600 kilómetros y contiene agua que en algunos casos se almacenó hace entre 10.000 y 20.000 años.

“A causa del creciente bombeo, los niveles de las aguas subterráneas están alcanzando mínimos de récord, de hasta 30 metros por debajo de registros previos”, aseguró Mark Cowin, jefe del Departamento de Recursos Hidráulicos de California.

Según le dijo a BBC Mundo Claudia Faunt, experta del Servicio Geológico de Estados Unidos (USGS, por sus siglas en inglés), en los dos últimos años la extracción de los acuíferos “ha aumentado considerablemente debido a la sequía”.

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